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Con información de (AP)

SANTA CLARA, California (AP) – Los San Francisco 49ers han mejorado en casi todas las facetas de la ofensiva esta temporada. Pero hay una zona en la que realmente no necesitan mejorar tanto.

Los 49ers están protegiendo el balón mejor que nadie en la NFL, y su manera de jugar sin cometer entregas de balón está haciendo historia.

San Francisco lleva una racha sin cometer una entrega de balón en seis juegos consecutivos de temporada regular incluyendo la temporada pasada, la segunda racha más larga en la historia de la NFL. Los 49ers pueden igualar el récord establecido por los Patriotas de Nueva Inglaterra en 2010 la noche del domingo cuando se enfrenten a los Leones de Detroit.

Liderando el camino está el mariscal de campo Alex Smith, quien no ha lanzado una intercepción en 185 pases consecutivos de temporada regular, que es un récord de la franquicia. Smith lanzó sólo cinco intercepciones temporada pasada — la menor cantidad en la liga para un QB titular- mientras que San Francisco solamente cometió 10 pérdidas de balón, el registro más bajo de la liga.

Los 49ers no han cometido una entrega de balón en temporada regular desde la intercepción de Smith en el segundo cuarto del partido contra los Ravens de Baltimore en el juego disputado la noche del Día de Acción de Gracias del año pasado.

No han perdido un balón suelto desde que el ala cerrada Vernon Davis perdió el balón después de atrapar un pase de Smith en el último cuarto durante una victoria el 6 de noviembre en Washington. Los 49ers tienen una racha de 36 cuartos consecutivos sin perder un balón suelto.

Smith no minimiza la importancia de lo que significa jugar sin entregas de balón ahora que San Francisco ha regresado a ser contendiente en la NFL.

“En la historia de la NFL, la correlación más fuerte entre ganar y perder es la proporción de entregas de balón.”, dijo Smith. “La batalla para determinar las entregas de balón es prioridad más grande.”

Los 49ers saben todo al respecto. Ellos terminaron 13-3 la temporada pasada e hicieron su primer viaje a los playoffs desde 2002 tras liderar la NFL con un diferencial de entregas de balón de +28, uno de los mejores de la liga desde que en 1970 se fusionaron la AFL-NFL.

Las últimas siete temporadas, donde todas terminaron sin marca ganadora, San Francisco cometió 221 pérdidas de balón y tuvo un diferencial acumulado de entregas de balón de -57.
Los 49ers cambiaron dramáticamente una vez que Jim Harbaugh y un nuevo cuerpo técnico se hizo cargo del equipo el año pasado. San Francisco igualó el récord de la NFL para la menor cantidad de pérdidas de balón en una temporada, también en poder de los Patriotas de 2010.

“La seguridad del ovoide se relaciona con que tu equipo tenga éxito, y estamos muy serios con eso”, dijo Harbaugh.

Los 49ers hacieron un “compromiso para proteger el balón”, dijo Harbaugh, y Smith se transformó en un mejor jugador con ese enfoque la temporada pasada.

En sus primeras seis temporadas en la NFL, Smith lanzó 53 intercepciones y perdió 16 balones sueltos, mientras que lanzó 51 pases de touchdown. Lanzó 17 pases de touchdown la temporada pasada, cuando Smith estableció un récord del equipo con la menor cantidad intercepciones en una temporada, y perdió sólo dos balones sueltos.

Smith ha estado impresionante al mantener el balón fuera de las manos de los defensores rivales cuando va al aire. Completó 20 de 26 pases sin intercepción durante la victoria por 30-22 de la semana pasada ante Green Bay de visitante, rompiendo el récord anterior del equipo, que le pertenecía a Steve Young, que había lanzado 184 pases consecutivos sin intercepción.

Incluyendo los dos juegos de postemporada de San Francisco la temporada pasada, Smith ha lanzado 253 pases consecutivos sin intercepción.

“Eso es enorme, y es un crédito para Alex”, dijo el coordinador ofensivo Greg Roman. “Él tiene una sensación innata para sentir el riesgo cuando lanza por aire. Mucho de eso no se ve, pero está todo calculado por él. Él ha hecho un trabajo increíble.”
Smith no es el único. El tres veces corredor seleccionado al Pro Bowl, Frank Gore, quien tuvo dos balones sueltos perdidos entre sus 299 toques temporada pasada, llega al juego del domingo con la mejor racha de su carrera al tener 226 toques (220 acarreos, seis recepciones) sin un balón suelto perdido.

El suplente de Gore, Kendall Hunter, nunca ha soltado el balón en sus 17 partidos de carrera. Gore y Hunter se combinaron para 153 yardas por tierra en 25 acarreos la semana pasada contra los Packers.

Harbaugh le da el crédito al entrenador de corredores, Tom Rathman, quien jugó para los 49ers como fullback de 1986 a 1993, con “hacer un trabajo tan bueno como cualquiera de nosotros ha visto”, al preparar a su unidad para proteger el balón.

“No hay ningún secreto. Nosotros lo predicamos, pero no predicamos hasta el punto de que las personas se sofocan”, dijo Roman. “Pero todo el mundo entiende lo que estamos tratando de hacer.”

“Hacemos énfasis en seguridad del balón, como la defensa intenta despojarte del balón y hacer todas las cosas diferentes para educar a los jugadores sobre lo que viene hacia ellos. Cualquier persona que maneja el ovoide entiende que ellos tienen el destino del equipo en sus manos. Si tienes la pelota, es tu trabajo protegerlo. Es así de simple. “

Los 49ers también están recibiendo un poco de ayuda en ese sentido desde su propia defensa agresiva, que empató en el liderato de la NFL el año pasado con 38 robos de balón.

Los entrenadores han instituido “jueves de robar el balón” cada semana en la práctica, cuando la defensiva de San Francisco hace hincapié en quitar el balón e interceptar pases de la ofensiva titular del equipo.

“Es algo que se inicia en la práctica, y ahí es donde lo conseguimos”, dijo Smith. “Todo comienza ahí, y luego hay que llevarlo a cabo en la cancha”.

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