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Optimismo en Pittsburgh

por: interceptado.com 03 / diciembre / 2012

Por WILL GRAVES, Escritor de deportes (AP)

PITTSBURGH (AP) – Larry Foote no se hace ilusiones acerca de que los Acereros de Pittsburgh alcancen a los Cuervos de Baltimore para ganar la AFC Norte, incluso después de una victoria emocional el domingo 23-20 sobre sus rivales.

Pero tampoco le importa mucho.

Claro, la localía en los playoffs – si es que los Steelers logran llegar – estaría bien. Pero el jugador de 32 años, no cree que sea necesario para Pittsburgh para llegar a dónde quieren ir.

“Sólo tenemos que conseguir un boleto”, dijo Foote. “En los últimos años, los Gigantes lo han hecho y Green Bay lo ha hecho.”

Incluso los Steelers (7-5) lo han hecho, quienes revivieron su temporada en un último cuarto dramático en el que anotaron 10 puntos para romper la racha ganadora de 15 juegos de Baltimore como locales.

Pittsburgh ganó tres partidos de playoffs de visitante en camino hacia el Super Bowl del 2006, un camino que tendría que repetir de nuevo si los Ravens pueden mantener su ventaja de dos juegos sobre los Steelers y Bengals con un mes por jugar en la temporada.

Es un colchón que Foote no ve evaporándose.

“Estoy seguro de que probablemente van a ganar la división”, dijo Foote. “No creo que pierdan dos partidos más.”

Si Foote y el resto de sus compañeros de 30 y tantos años puede seguir reuniendo la tenacidad que mostró mientras vinieron de atrás para vencer a los Ravens, puede que no pierdan dos partidos más de aquí a la próxima temporada, tampoco.

En uno de los lugares más difíciles en la NFL para jugar – y mucho menos ganar – el quarterback suplente Charlie Batch lanzó para 276 yardas, dirigió dos ofensivas anotadoras tarde en el partido y jugó como alguien que va a cumplir 28 años, no 38.

El linebacker James Harrison y sus rodillas adoloridas de 34 años, capturaron y provocaron un balón suelto del mariscal de Baltimore Joe Flacco para poner en buena posición a la ofensiva para el touchdown del empate y la presencia del safety Troy Polamalu de 31 años de edad, parecía energetizar a una defensa que carecía de hacer las “jugadas críticas” que han sido la tarjeta de presentación de la unidad bajo el mando del coordinador Dick LeBeau.

Fue una actuación soberbia que pocos fuera del vestidor se esperaban.

No sin Ben Roethlisberger, cuyo esguince en el hombro derecho lo relegó al papel de jefe de animadores por tercera semana consecutiva. No con una línea ofensiva improvisada que incluía a un novato de séptima ronda del draft de haciendo su primer inicio en la NFL. No con el esquinero Ike Taylor saliendo del partido en la segunda jugada con una lesión en el tobillo tan grave que lo podría forzar a perder su primer partido en ocho años, cuando los Steelers reciban a San Diego el domingo.

Sin embargo, los Steelers sobrevivieron de todos modos, emparejando la serie de la temporada con los Ravens de Baltimore y posponiendo los planes para el título divisional de Baltimore por al menos una o dos semanas.

“Aún estamos vivos”, dijo el safety Ryan Clark. “Pero necesitamos alunos juegos más como éste.”

Pittsburgh podría conseguirlos.

Los Steelers jugarán tres de sus últimos cuatro partidos en casa empezando con los tambaleantes Chargers (4-8). Roethlisberger está una semana más cerca de volver a estar en el campo, aunque la ofensiva parece estar en buenas manos hasta su regreso después de que Batch evitó la pesadilla de lanzar tres intercepciones que le costó tan caro a Pittsburgh en la derrota ante Cleveland hace una semana.

Salvo una interceptación tarde en el partido – una a la que la defensiva respondió rápidamente – y un pase que voló a su receptor abierto Mike Wallace Mike al final de la primera mitad, Batch fue eficiente y equilibrado. Completó 25 de 36 pases, incluyendo un touchdown a Heath Miller que empató el juego tarde y estuvo perfecto yéndose 5 de 5 en la serie ofensiva para ganar el partido.

¿Qué tan bueno jugó Batch? Sus 276 yardas fueron la mayor cantidad que ha lanzado en un partido desde el 18 de noviembre 2001 mientras jugaba para los Leones de Detroit.

Para poner eso en perspectiva, Roethlisberger era un estudiante de primer año en la Universidad de Miami (Ohio) la última vez que Batch tuvo su mejor día como profesional.

“He estado en la liga 15 años”, dijo Batch. “He sido titular en esta liga, y lo único que no podemos hacer es vivir en el pasado. Es una temporada larga y no importa qué, todo lo que puedo pedir es otra oportunidad.”

Él puede conseguir otra el siguiente fin de semana, cuatro días después de cumplir 38. Batch es el jugador de más edad en un vestuario lleno de jugadores más cerca del final de su carrera que del principio. Esa experiencia le permite jugar con un nivel estable que lo protege contra el pánico cuando las cosas no salen según lo planeado. También le permite invocar un sentido de urgencia cuando sea necesario.

Batch tuvo ambas cosas en un día en que los Steelers tuvieron un recordatorio de que el grupo base que ha ganado dos anillos de Super Bowl en los últimos ocho años no está del todo terminado.

“Charlie entró y jugó el juego que él tenía que jugar hoy para ganar”, dijo Harrison. “No es sorprendente para nosotros. Puede ser para ti, pero no para nosotros.”

Mientras que el retorno de Polamalu fue más tranquilo, no fue menos impactante. El constante All-Pro ha presentado molestias por un tirón en la pantorrilla derecha, que lo limitó a sólo cinco cuartos antes del domingo. Él alivió su camino de vuelta, tomándose el respiro ocasional para asegurarse de que no sobrecargarse a sí mismo.

El resultado fue una defensa que limitó a Flacco a 16 de 34 pases para 188 yardas y lo capturaron tres veces en una tarde que se sentió como en los viejos tiempos para un montón de jugadores veteranos.

“Usted sabe que (Polamalu) va a hacer una gran jugada cuando llegue el momento”, dijo el tackle nariz Casey Hampton. “Sólo para tenerlo en la recta final, sabemos que lo vamos a necesitar, porque es hora de que tengamos una buena racha.”

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