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Sorpresivamente la división más fuerte es la NFC Oeste

por: interceptado.com 13 / octubre / 2012

Por ARNIE STAPLETON, Escritor de fútbol americano (AP)

Hace apenas dos años, el salvaje y miserable NFC Oeste produjo un campeón con un récord de 7-9. Ahora, es el bully más grande de la NFL.

Los 49ers, Cardinals, Rams y Seahawks tienen una marca combinada de 14-6, incluyendo 11-3 en contra de los equipos fuera de la división.

“Es como si fuéramos la NFC Este nueva en estos momentos”, dijo el apoyador de los Seahawks, Leroy Hill, quien ha pasado sus ocho temporadas en Seattle y ha observado como la NFC Oeste ha batallado años para mantenerse al corriente con las bestias en el este.

“Supongo que la gente se está adaptando a los partidos fuera de casa en la Costa Este y las millas de viaje”, dijo Hill. “Antes solían ser grandes factores, y ahora cuando se está jugando a la defensiva y esta nueva era del fútbol americano y todo, el poder se ha desplazado hasta aquí, y lo estoy disfrutando. Me gusta, me encanta.”

Y al igual que Tim McGraw, él quiere un poco más de eso.

Construido alrededor de defensas obstinadas, la fórmula seguida por este fabuloso cuarteto es un retroceso a otra época en la que tres yardas y una nube de polvo y tres oportunidades y a despejar eran más comunes. Antes de que los espectáculos aéreos se hicieron cargo de la liga cada vez más y que la celebración de los linebackers por detener dieron paso a los alas cerradas que celebraban en la zona de anotación.

Desde tapete de bienvenida hasta fuerza dominante, la NFC Oeste es ahora la mejor de la NFL.

“Me gustaría que fuéramos solamente nosotros los que hayan mejorado tan rápido, pero creo que todos los equipos de esta división son extremadamente talentosos”, dijo el mariscal de campo de los Rams de San Luis, Sam Bradford. “Creo que era sólo cuestión de tiempo antes de que todo el mundo empezara a hacer clic y empezara a jugar a un nivel más alto.”

Después de un segundo buen inicio de manera consecutiva, San Francisco (4-1) tiene compañía esta vez con Arizona (4-1) entregándole a Nueva Inglaterra su primera derrota en el partido de apertura por primera vez en el Estadio Gillette rumbo a su inicio de 4-0 por primera vez en casi 40 años.

Las cosas han rebotado de manera favorable para la NFC Oeste, también.

Seattle (3-2) venció a Green Bay con un touchdown de regalo que aceleró el regreso de los árbitros regulares y aunque no es exactamente una repetición del “Mejor show sobre césped”, los Rams (3-2) empezaron bien rápidamente bajo el nuevo entrenador Jeff Fisher y el novato pateador Greg Zuerlein, el “Mejor pie grande sobre césped.”

Gracias a Zuerlein, perfecto en 12 intentos de gole de campo y el primer jugador en la historia de la NFL en hacer un gol de campo de 60 yardas y uno de más de 50 en el mismo juego, los Rams ya han superado el total de ganados del año pasado, que fueron dos.

Ya no son la escoria de una división terrible, los Rams con marca de 3-0 como locales por primera vez desde 2003, cuando estuvieron invictos en el Domo Edward Jones durante el reinado de Kurt Warner & Co. Están por encima de .500 por por primera vez desde que estaban 4-3 el 4 de noviembre de 2006.

“Creo que ciertamente se está jugando un fútbol americano excepcional y tienes equipos que realmente han ajustado sus filosofías y están jugando muy, muy bien”, dijo Tom Coughlin, cuyos Gigantes de Nueva York, visitan el domingo a los 49ers en una revancha de la final de la NFC. “No creo que sea una sorpresa, has sido capaz de ver que se veía venir con el entrenamiento excepcional y ese tipo de cosas.”

Jim Harbaugh está con marca de 18-5 como entrenador en jefe de los Niners, a los que guió a un récord de 13-3 y su primer boleto de postemporada desde 2002, el año pasado en su primera temporada. Aquella temporada terminó con una derrota en tiempo extra 20-17 contra los Gigantes en el juego de campeonato de la NFC.

Los Cardenales comenzaron 4-0 por primera vez desde 1974, cuando todavía estaban en San Luis. Ahí es donde su temporada invicta llegó a su fin el jueves de la semana 5 con una derrota 17-3 ante los Rams, apenas su tercera derrota en 14 partidos desde que comenzaron la temporada 2011 con marca de 1-6.

Pete Carroll está 17-20 en dos temporadas y cachito en Seattle, a partir de la temporada que quedaron 7-9 en 2010, que ganó la división mediocre. Sin embargo, los Seahawks, superados por casi 100 puntos en la temporada regular, vencieron al el campeón defensor, los Santos de Nueva Orleans en la primera ronda de los playoffs, la chispa que encendió el renacimiento de la NFC Oeste.

Ninguna de las otras divisiones de la NFL está ni siquiera cerca de la NFC Oeste en estos momentos. Ninguna de las cuatro divisiones de la AFC, incluso tiene un récord ganador en general y en cinco semanas, ninguno de las otras siete divisiones de la liga tienen a más de dos equipos con marca ganadora.

Ningún equipo ha dejado un estadio de la NFC Oeste esta temporada con una victoria, ya sea una marca perfecta que se pondrá a prueba el domingo, cuando los Gigantes visiten a los 49ers y los Halcones Marinos reciban a los Patriotas (3-2) en un duelo entre la ofensiva número 1 de Nueva Inglaterra enfrentándose a la defensiva número 1 de Seattle.

Los 49ers poseen la segunda mejor defensa de la NFL, Arizona es la 11 y San Luis la 14. Eso está muy lejos de los viejos tiempos en que las ofensivas corrían por encima, alrededor y a través de las defensas de la NFC Oeste.

Es un cambio refrescante para una división que ha sido muy criticada en la última década, dijo Hill.

“Al principio de mi carrera solía ser una división ofensiva”, dijo Hill. “Así que, para estar en la NFC Oeste durante toda mi carrera y para ver el cambio de poder ofensivo a poder defensivo y ver las marcas de los equipos mejorar… muestra como va cambiando la liga”.

El entrenador de los Cardenales, Ken Whisenhunt la llamó “una división físicamente dura”, y su mariscal de campo señaló que es mentalmente agotadora, también.

“Uno ve que tan duro está jugando San Luis, la forma en que iniciaron, San Francisco está siguiendo su fórmula del año pasado está y Seattle siempre ha tenido una defensa dura”, dijo Kevin Kolb. “Es difícil cuando los enfrentas dos veces al año, pero es agradable ver a nuestra división intensificarse y hacer jugadas.”

La NFC Oeste también tiene poder en el juego aéreo ahora.

Los 49ers, generalmente orientados hacia la defensa, destruyeron a los Bills de Buffalo 45-3 la semana pasada al imponer un récord de franquicia de 621 yardas. San Francisco también se convirtió en el primer equipo en la historia de la NFL con 300 yardas por aire y 300 yardas por tierra en el mismo juego.

El mariscal de campo de los Niners, Alex Smith está disfrutando del cambio.

Fue hace casi dos años desde que los aficionados de los 49ers abuchearon sin descanso en el Candlestick Park y aplaudieron cuando el QB suplente David Carr entró en una derrota 27-24 contra Filadelfia, El índice de pasador de Smith es el mejor de la NFL. Al entrar en la semana 6, Smith (108.7) se adelantó a Matt Ryan de Atlanta (106.1), Matt Schaub de Houston (105.3), Tom Brady de Nueva Inglaterra (102.8) y Peyton Manning de Denver (101.2), éste último a quien los 49ers trataron de firmar en el descanso de temporada antes de volver a firmar a Smith a un contrato de tres años.

La sequía de campeonato en las divisiones oeste podría llegar a su fin esta temporada, también. El último equipo de la NFC Oeste en ganar el Super Bowl fue San Luis en 2000 y los Broncos son el último equipo de la AFC Oeste en levantar el trofeo, en 1999, mientras John Elway estaba ejecutando la ofensiva de Denver y no en las oficinas del equipo.

No parece ser que los 49ers se van a escapar con el título divisional como lo hicieron el año pasado, tampoco. Esto podría hacer que el sobreviviente de esta división sea un equipo más fuerte, y se ponga a prueba más en los playoffs y será el mayor beneficiario de cómo ha cambiado el poder en la liga.

“Ayuda”, dijo Harbaugh. “Es cada equipo contra el que juegas, todos son fuertes, todo el mundo quiere jugar lo mejor posible y sí, nos mantiene al pendiente, nos mantiene jugando fuerte.”

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Contribuyeron a este reporte los cronistas deportivos Janie McCauley, Antonio González, R.B. Fallstorm, Bob Baum y Tim Booth.

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